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EEUU / La economía va recuperando vigor

Publicado el 18/02/2021

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La estabilización y mejora en la curva de contagios del Covid-19 y la aprobación de nuevas medidas de estímulo fiscal se reflejaron en un repunte del 5% en las ventas minoristas en enero, lo que compensa con holgura las pérdidas durante el 4T20. Por su parte, la recuperación en la industria y en la construcción se consolida. La evolución positiva de los indicadores de alta frecuencia y de las encuestas sugiere que el buen momento en la demanda continua en febrero, a medida que la mejora sanitaria permite relajar ciertas restricciones. Esperamos que la recuperación tome un mayor impulso a partir de la primavera, cuando el programa de vacunación alcance un mayor progreso y el presidente Biden pueda aprobar su propuesta de estímulos fiscales

El consumo privado retoma la senda de crecimiento a inicios del nuevo año: las ventas minoristas registran un rebote del 5,3% mensual, lo que supera las expectativas del mercado (1,1%, de acuerdo a Reuters) y más que compensa la caída acumulada del 2,4% a lo largo del 4T20. Con el repunte de enero, el sector minorista alcanza un crecimiento del 7,4% respecto al mismo período del año anterior, el ritmo interanual más elevado desde finales del 2011. El desglose mostró una mejora generalizada entre las principales partidas: los 12 subgrupos registran, simultáneamente, un crecimiento positivo, la primera vez desde mayo del 2020, cuando se empezaba a reabrir la economía después de la primera oleada del contagio del Covid-19. Al igual que en dicho período, el repunte en enero fue más acentuado en las ventas subyacentes (excluyendo ventas de automóviles, energía y materiales de construcción), que incluye el consumo de bienes no duraderos y de servicios de restauración, que se benefician de la demanda embalsada en los meses previos, cuando se registró un deterioro drástico de la emergencia sanitaria.

Por su parte, la recuperación en la industria se consolida: el índice de producción industrial se expandió un 0,9% en enero (la encuesta de Reuters anticipaba un 0,5%), similar al crecimiento promedio en los últimos tres meses. La mejora siguió liderada por la manufactura, la de mayor peso en el índice (75% del total), que registra un avance del 1,0% en enero, gracias, principalmente, a una aceleración en la producción de bienes de consumo para el hogar, como muebles, alimentos procesados y aparatos electrónicos. Por su parte, el uso de la capacidad instalada se incrementó en 0,7 p.p. hasta el 75,6%, si bien se mantiene aún 1,6 p.p. inferior al nivel previo a la crisis.

Con respecto al sector residencial: el número de viviendas iniciadas, proxy mensual de la inversión residencial, retrocedió un 6%, lo que, no obstante, pudiera reflejar un efecto de compensación, después de que el indicador se expandiera consecutivamente en los cuatro meses anteriores (acumulado de 22,4% entre agosto y diciembre). El avance en los permisos de construcción (10,4% mensual en enero) sugiere que los promotores continúan percibiendo un buen momento en la demanda, que se ha visto favorecida por cambios de hábito desde el inicio de la pandemia, limitaciones de oferta y, principalmente, condiciones crediticias muy laxas (el saldo de hipotecas creció en 60% interanual a finales de diciembre).

La estabilización en la curva de contagios y la aprobación de nuevas medidas fiscales explican la mejora en los indicadores económicos a inicios del año, tras registrarse caídas consecutivas en la demanda en el último tramo del 2020. Después de tres meses de reimposición de restricciones, la curva de contagios del Covid-19 ha acelerado la tendencia a la baja, con el ritmo de nuevos contagios rozando los 50.000 casos diarios, el menor nivel desde mediados de octubre y apenas ¼ del pico de la tercera ola a finales de diciembre. Asimismo, el número de ingresos en los hospitales se ha reducido a menos de la mitad que hace un mes, aliviando sustancialmente la carga en el sistema sanitario. La mejora ha permitido a algunas regiones la relajación de ciertas medidas, lo que comienza a reflejarse en un leve repunte en los indicadores de alta frecuencia en el mes de febrero. Por su parte, la renta disponible de los hogares se vio favorecida por el paquete de 900.000 millones de usd aprobado a finales de diciembre, que incluyó, entre otras medidas, una nueva ronda de cheques a las familias y la restitución de varias ayudas a los desempleados.

Efectivamente, los datos de alta frecuencia sugieren que la mejora en la demanda se está extendiendo al mes de febrero. Los índices de movilidad muestran un modesto ascenso, después de estabilizarse a partir de enero, lo que es consistente con la mejora de tendencia en las reservas de restaurantes (la caída interanual del índice de OpenTable se moderó desde -68% en diciembre hasta -48% en la segunda semana de febrero), el tráfico en comercios minoristas (+3% interanual en lo que va de febrero, de acuerdo al índice Johnson Redbook) y el gasto agregado con tarjetas bancarias (+26% interanual en los grandes almacenes, de acuerdo a Facteus). Con respecto a la industria, la encuesta del Empire State (para el estado de Nueva York) sorprendió positivamente al repuntar desde 3,5 hasta 12,1 en febrero. De lado negativo cabe resaltar las fuertes nevadas esta semana a lo largo del país, que han provocado, al menos 21 muertes y que ha dejado millones de personas sin electricidad y gas.

En balance, los datos de enero corroboran el buen tono que se evidenciaba en las encuestas: la economía ha empezado a recuperarse del fuerte frenazo en la actividad que significó la tercera ola de contagios a lo largo del 4T20. En particular, la mejora sanitaria y la puesta en marcha de nuevos estímulos fiscales permitió al consumo recuperar con holgura las pérdidas en los meses anteriores, si bien el repunte no se transmitió en una mejora equivalente en el mercado laboral (en enero se crearon 49.000 empleos, alrededor del 25% de las pérdidas en diciembre), lo que sugiere que la recuperación mantiene un patrón desigual y, de momento, limitado. El descenso en las peticiones de subsidio por desempleo también ha dado marcha atrás (las nuevas solicitudes crecieron por segunda semana consecutiva, hasta las 861.000 peticiones en la semana del 12 de febrero). Esperamos que la aprobación del paquete fiscal del presidente Biden (mantiene la propuesta de llegar hasta 1,9 millones de usd) y el gradual levantamiento de restricciones a medida que progrese el programa de vacunación den un fuerte impulso a la recuperación en los próximos meses.

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