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EEUU / El temporal se hace sentir en los indicadores de febrero

Publicado el 16/03/2021

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Las fuertes nevadas a lo largo del país a mediados de febrero repercutieron en un deterioro de los indicadores mensuales: las ventas minoristas retroceden un 3,0%, mientras la producción en la industria desciende un 2,2%. Las notables caídas están siendo revertidas en marzo, señal que se evidencia en el buen comportamiento de los datos de alta frecuencia, impulsados por el mayor levantamiento de restricciones a la movilidad y la aprobación del nuevo paquete fiscal. Esperamos que el crecimiento de la economía se acelere notablemente en los trimestres de la primavera y del verano, después de una expansión en torno al 1% trimestral en el 1T21.

Después del excepcional rebote en enero (7,6% mensual, revisado al alza desde 5,3%), las ventas minoristas decepcionan al retroceder un 3,0% en febrero (-0,5% esperado por el consenso de Reuters), el peor registro desde los meses de "hibernación" de la economía en 2020 (-14,7% en abril y -8,4% en marzo). La notable caída refleja el impacto negativo de las tormentas de nieve a lo largo del país desde el 13 al 17 de febrero, emergencia que provocó al menos 70 muertes y dejó a más de 10 millones de personas sin electricidad y gas. No sorprende que, en ese contexto, las ventas de vehículos, de vestimenta, artículos de deportes y hobbies, así como materiales para la construcción, registraran notables retrocesos durante el mes. A pesar del colapso, las ventas del sector minorista se mantienen un 6,3% por encima del dato de febrero de 2020, el último mes de actividad "normal" previa a la crisis del Covid-19.

La producción en la industria también se ve afectada por el mal temporal, con una caída del 2,2% en febrero, el primer retroceso desde septiembre y tras cuatro meses consecutivos creciendo a un ritmo del 1%. El descenso contrasta con el buen momento que se evidenciaba en las encuestas empresariales (el componente de producción del ISM manufacturero avanzó en 2,5 puntos, hasta el 63,2), lo que sugiere que las disrupciones ocasionadas por la tormenta fueron puntuales y limitadas. Efectivamente, de acuerdo al desglose, los daños afectaron principalmente a los productores de bienes duraderos (la producción de vehículos, por ejemplo, retrocedió un 8,3%) y a las industrias extractivas (-5,4%), mientras la producción de bienes de consumo no duraderos creció levemente (0,7%). Por su parte, la producción de servicios básicos, como la electricidad (+5,6%) o el gas (16,7%), repuntaron marcadamente debido a la mayor demanda. El uso de la capacidad instalada de la industria se ubicó en el 73,8% en febrero, 3,2 p.p. inferior que hace un año.

Los indicadores de alta frecuencia apuntan a un rebote en la actividad en marzo. En primer lugar, los índices de movilidad muestran un cambio de tendencia desde finales de febrero, que repuntan hasta niveles no vistos desde octubre de 2020, mes en que se gestaba la tercera ola del contagio. Asimismo, el número de pasajeros aéreos alcanzó en la segunda semana de marzo un nuevo máximo desde el inicio de la pandemia. En gran medida, dicho comportamiento refleja el mejor clima, pero también un mayor levantamiento de restricciones a la movilidad: el índice de restricciones de la Universidad de Oxford, por ejemplo, se aleja del pico de enero y retorna hasta niveles del verano pasado, gracias a la estabilización en el ritmo de contagios (50.000-60.000 nuevos casos diarios). La gradual desescalada está permitiendo una recuperación en las reservas de restaurantes, el tráfico en comercios minoristas y el gasto agregado con tarjetas bancarias. Por su parte, el índice de confianza de las familias mejoró desde 76,8 en febrero hasta 83,0 en marzo, el mejor registro desde hace un año, de acuerdo al índice de la Universidad de Michigan. La confianza de la industria también parece avanzar en marzo, según la encuesta del Empire State (17,4 desde 12,1 en febrero).

En balance, el notable descenso en los datos de actividad de febrero acusa el impacto negativo del mal temporal en la economía que, como era de esperarse, ya está siendo revertido en marzo. Además, la aprobación de un paquete fiscal por 1,9 billones de usd (9% del PIB), así como el avance del proceso de vacunación (la administración Biden espera que se vacune a toda la población adulta en mayo), son vientos de cola que darán un fuerte impulso a la recuperación en el corto plazo: estimamos que el crecimiento del PIB más que se duplique en los próximos dos trimestres, después de mantener un avance en torno al 1% en el 1T21.

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